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解放日报:下一个得医学诺奖的,会是他吗

发布时间:2016-06-20 发布来源:解放日报

  12月10日,诺奖得主屠呦呦将赴瑞典首都斯德哥尔摩,参加皇家仪式般的颁奖典礼,捧回生理学或医学奖。
  
  4年前的秋天,她曾获被誉为诺贝尔奖“风向标”的拉斯克奖。今秋,2015拉斯克奖如期在纽约颁出,3名科学家分获基础医学研究奖和临床医学研究奖。
  
  这次没有中国人拿奖,但会不会预示出下一个诺奖?毕竟,在拉斯克奖70多年的历史上,全部得主中已有86人获得诺奖,其中44人是过去30年间的获奖者,“中奖率”极高。
  
  抗癌科学家家中
  
  至少6人患癌
  
  此次与屠呦呦同获拉斯克临床医学奖的,是现年67岁的得克萨斯大学安德森癌症中心教授、免疫学家詹姆斯•埃里森,他发现并开发了单克隆抗体疗法,利用自体免疫系统释放T细胞抵御癌细胞。
  
  不知是“幸”还是“不幸”,埃里森正是因为家人被癌症“谋杀”而走上抗癌研究之路的。金沙娱乐网址方陵生描述了《科学美国人》有关他的故事。
  
  孩提时代,埃里森将自家车库变成了他的化学实验室,父亲非常支持他的兴趣。埃里森知道父亲想让他成为一名医生,但他对科学更感兴趣。在高中暑期兴趣班中,埃里森有机会做了一个实验,如今在他看来是一个很傻的实验——他只是想确定某个酵母菌株需要多少铁,才能达到最佳生长状态。但这个实验,确实让他爱上了科学探索和实验室工作。
  
  而埃里森对癌症研究的特别兴趣也是源自童年。母亲在他很小的时候就因淋巴瘤而去世,他亲眼目睹母亲接受放射治疗的痛苦经历。他的两个舅舅,也在经历了备受折磨的治疗后死于癌症,一个患的是肺癌,另一个患的是黑色素瘤。
  
  此外,他还亲眼目睹了癌症给更多亲人带来的折磨和痛苦:近年他的哥哥死于转移性前列腺癌,他本人和其他兄弟也都患有前列腺癌。好在埃里森的病情发现得早,所以没事。
  
  “我并没有专门去研究癌症,我想知道的是免疫系统是如何起作用的。探研这个问题是因为我对T细胞很感兴趣。”埃里森说:“知识不仅带给我们快乐,重要的是通过我们学到的东西去帮助更多的人。”
  
  让身体学会
  
  用自己的力量抗癌
  
  传统癌症疗法通常是利用药物来攻击癌症突变,这是个好办法,但还是有一些尚未解决的问题,包括肿瘤产生的耐药性。
  
  利用免疫系统治疗癌症的想法,则是让身体学会用自己的力量抗癌。最初,由保罗•埃尔利希于1909年首次提出。当时他对抗体有了一些想法,他认为免疫系统拥有的抗体可以用来消除肿瘤。问题是,哪些抗体是我们可以利用的呢?
  
  市科学学研究所方宇宁援引“艾伯特和玛丽•拉斯克基金会”的颁奖评价介绍,1990年代初,研究人员试图驾驭免疫系统的自然力量,开发癌症疫苗来对抗异常细胞,但这种方法遇到了种种障碍。至上世纪90年代中期,埃里森和其他科学家发现,一种叫做CT-LA-4的蛋白质会阻止免疫系统T细胞的活动,而通过抑制CTLA-4蛋白质,就能释放出T细胞对抗肿瘤。
  
  比如埃里森舅舅所患的黑色素瘤。通常,大多数黑色素瘤患者的生存期不到一年时间,而这项研究形成的新疗法,可使成百上千转移性黑色素瘤患者延长10年寿命。埃里森利用人体自身拥有的对恶性细胞的破坏能力,打开了一扇全新的治疗窗口。埃里森认为,这种治疗方法相对比较容易。可以将抗体注入患者体内,然后释放出来,同时还可以结合其他许多手段配合治疗。“现在是复兴免疫疗法的时候了。”
  
  而且,与传统化疗或放疗不同的是,T细胞是有记忆的,如果肿瘤细胞“死灰复燃”重新出现,这些T细胞就会自行调动起来对抗肿瘤。另外一个不同之处是,免疫系统有较强的适应性,即一种动态机制——如果肿瘤发生变化,免疫系统的反应也会相应发生改变。
  
  市科学学所助理研究员汤琦认为,目前癌症治疗方案的选择范围发生了巨大变化。如精准免疫学(precision im-munology)已经具备寻找肿瘤患者个体间“肿瘤—免疫循环缺陷”的潜力。这项技术一旦实现,完全可以将其作为治疗方案制定的临床依据,从而有效改善癌症患者的个性化治疗结果。
  
  癌症免疫疗法
  
  仍存误区与局限
  
  癌症免疫疗法的临床应用并非“一了百了”的万能工具。有些接受免疫治疗的癌症患者,一开始时肿瘤还会增大。有人认为,这是免疫疗法在未来几年要面对的最大挑战;也有人认为,这表明评估免疫治疗的进展是一项非常困难的工作。
  
  对此,埃里森这样解释。一开始,这种“事与愿违”的情况确实会引发一些担忧,因为人们会觉得肿瘤生长速度在加快。而现在,研究人员已经知道,这是一种“假性发展”,实际是此时肿瘤上布满了许多T细胞,只要做一下切片检查就可以发现,那上面已经找不到活着的肿瘤细胞了,而是T细胞。
  
  他也承认,这在短时期内确实会产生一些混淆,因为以传统的治疗方法来看,肿瘤部位不断增大是治疗失败的标志。所以,必须以两种不同的方法来评估治疗效果:一种是在不同的时间点观察肿瘤的生长情况,另一种方法是看肿瘤细胞的总体存活率。
  
  事实证明,埃里森及其研究同行已经运用免疫疗法治疗了5000多名癌症患者,有的生存期已超过了10年。诚然,免疫疗法并不能治好每一位病人,但将免疫疗法结合其他治疗方案可能会更有效。目前,免疫疗法的领域正在扩大,免疫系统很强大,但需要严格调控。埃里森他们所要揭示的,就是如何利用它的优势来治疗癌症。
  
  诚然,还有不少特别的癌症是免疫疗法力有不逮,或不能将其纳入治疗方案的。譬如,黑色素瘤和肺癌有大量的突变,每个细胞都有成千上万的突变,这些都是免疫系统能够识别的。如果是乳腺癌、前列腺癌和肾癌等癌症,其突变量较小,药物就显得不那么有效。埃里森团队现在的任务是在治疗这类肿瘤时,找出如何让免疫系统更有效对抗少量突变的方法。尽管确实有些类型的肿瘤可能对免疫疗法没有什么反应,但他很乐观地相信,要不了多久,就可以利用免疫疗法来治疗或至少抵御许多类型的癌症。
  
  目前,科学家正在进一步研究免疫疗法,通过阻止更多抑制免疫反应的蛋白质,探索治疗其他恶性肿瘤的途径,包括肺癌、卵巢癌和膀胱癌等。
  
  汤琦博士说,随着技术不断成熟和完善,T细胞与癌症免疫治疗也许就是下一个诺贝尔奖热门。事实上,美国《科学》杂志在2013年就把癌症免疫治疗推为当年最大的科学突破,这一领域被认为可能在近几年间问鼎诺奖。

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